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European Southern Observatory (ESO)

    El European Southern Observatory (ESO) es un organismo dedicado a la astronomía y la astrofísica creado por paises europeos, aunque también participa un país americano (Chile), debido a que tres de sus observatorios están situados allí. Las oficinas principales están en Garching, cerca de Múnich (Alemania) además de una oficina en Santiago de Chile.  

    El ESO dispone de los siguientes observatorios:

  • Observatorio de La Silla.
  • Observatorio de Paranal.
  • Observatorio de Chanjnantor.


La Silla

     El observatorio de La Silla, situado a 600 Km de Santiago de Chile y a 2.400 m de altitud, es el primer observatorio de la ESO.  En este observatorio la ESO tiene varios telescopios de 4 m, que se cuentan entre los más productivos del mundo.

NTT de noche. Crédito de la imagen ESO.   El New Technology Telescope (NTT) de 3,58 metros, telescopio operado totalmente de forma automática mediante control computerizado, ha marcado un hito en este tipo de telescopios. El New Technology Telescope (NTT) de la ESO es un telescopio alt-Azimutal de 3.58m, Richey-Chretien, que fue pionero en el uso de óptica activa. El telescopio y su gabinete tienen un diseño revolucionario para optimizar la calidad de imagen.

El New Technology Telescope de ESO, NTT, fue encargado en 1989 y reformado completamente en 1997 (Big Bang). Tiene una montura alt-azimutaly dos focos Nasmyth, que albergan dos instrumentos: el SUSI2 se monta en el Nasmyth A, mientras que desde el 21 de junio 2008 el EFOSC2 se monta en Nasmyth B. El error al apuntar es de aproximadamente 1.5" de RMS, pero la degradación se produce cerca del cenit y en el ángulo cenital de más de 60 grados. El rango de visión está limitado a 70 grados distancia cenital, y 3 grados del cenit.

Telescopio de 3,6 m La Silla. Créditos imagen ESO      El Telescopio ESO de 3.6 metros alberga hoy al buscador de planetas extrasolares más importante del mundo: HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher o Buscador de Planetas con Velocidad Radial de Alta Precisión) un espectrógrafo con precisión inigualable. El espectrógrafo HARPS es el principal descubridor de planetas extrasolares de baja masa. Detectó el sistema alrededor de Gliese 581, que contiene lo que podría ser el primer planeta rocoso en una zona habitable que se conozca fuera del Sistema Solar. El telescopio de 3.6m de la ESO fue encargado en 1977 y completamente reformado en 1999. En 2004 se fabricó una nueva celda del espejo secundario, mejorando considerablemente la calidad de imagen del telescopio. En 2007 se ha actualizado el sistema de control de los cojinetes laterales. La calidad de imagen del telescopio es mejor que 0.2 segundos de arco en el Zenith. El telescopio tiene una herradura / tenedor de montaje, y una unidad intercambiable arriba permitiendo que el espejo secundario se cambie de un foco Cassegrain F/8 a un F/35. El error al apuntar es de unos 5 segundos de arco RMS. La visibilidad está limitada a 70 grados de distancia cenital, y a 5.5h HA, pero es accesible una pequeña región en el polo. Su operación y mantenimiento es responsabilidad de la ESO. Desde abril de 2008, utilizando el foco Cassegrain F/8, HARPS es el único instrumento disponible en el 3.6m.

El telescopio se encuentra en una ubicación geográfica de 70.7345W, 29.2584S, y una altitud de 2400 metros sobre el nivel del mar.

    La infraestructura de La Silla también es utilizada por muchos de los estados miembros de ESO para proyectos específicos, tales como el telescopio suizo Euler de 1,2 metros, el Rapid-Eye Mount (REM) y el buscador de explosiones de rayos gamma TAROT; existen también instalaciones para todo tipo de usuarios, como el telescopio Mark Planck de 2,2 metros y el telescopio danés de 1,5 metros. El Wide Field Imager de 67 millones de pixeles, en el telescopio de 2,2 metros, ha obtenido numerosas imágenes de objetos celestes, algunas de los cuales se han convertido en íconos.

 Paranal. Créditos: ESO/H.H.Heyer   

Cerro Paranal

En Cerro Paranal está situado el VLT (Very Large Telescope), buque insignia del ESO para comenzar el siglo XXI en tecnología de telescopios basados en tierra. Es el instrumento óptico más avanzado del mundo y consiste en cuatro telescopios cuyos espejos tienen 8,2 m de diámetro y cuatro telescopios auxiliares de 1,8 m de diámetro, que pueden ser desplazados.  Estos telescopios pueden trabajar en grupos de 2 o de 3 formando un gigantesco interferómetro, el VLTI. El VLTI permite a los astrónomos ver detalles 25 veces más finos que cualquier telescopio individual. La luz recibida se combina en el VLTI usando un complejo sistema de espejos en túneles subterraneos con una precisión de 1/1.000 mm y viaja a través de cientos de metros. Con esta precisión, el VLTI puede reconstruir imágenes con un detalle de milisegundos de arco, equivalente a distinguir las luces delanteras de un coche sobre la Luna. (Foto VLTI en Cerro Paranal. Créditos: ESO/H.H.Heyer).


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