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El cielo de Marzo de 2011

Puesta de Sol con Mercurio y Júpiter el 13 de Marzo de 2011. Créditos Pete Lawrence of Selsey, UK. 14 de marzo 2011: El momento no podría ser mejor. Al igual que la sonda MESSENGER de la NASA está a punto de entrar en órbita alrededor de Mercurio, el planeta más interno del Sistema Solar está saliendo de la penumbra para su mejor aparición del 2011.

El espectáculo comienza el 14 de marzo. Al final del día, salga afuera y mire hacia el oeste durante la puesta de sol. La estrella brillante que llama la atención es Júpiter. Justo debajo se encuentra Mercurio, más pequeño que el planeta gigante, pero fácil de encontrar con la guía de Júpiter.

Durante las noches siguientes, estos dos planetas "se desplazarán durante la noche", cambiarán de lugar por lo que Mercurio estará en la parte superior y Júpiter en la parte inferior. Cuanto más alto se eleve Mercurio, más fácil es de ver. Por la tarde del 17 de marzo, el planeta más interior deberá de estar muy por encima de los árboles distantes o edificios, en una posición privilegiada para el gran evento.

El 17 de marzo de 2011 es la noche que la nave Messenger entra en órbita.

Mercurio y Júpiter entre los días 13 a 16 de Marzo de 2011. Créditos Sky & Telescope y traducción y adaptación Marduk Astronomía.

Este ha sido un largo periodo de espera. Messenger fue lanzado en agosto de 2004. Desde entonces se ha colocado alrededor del sol 15 veces, ayudado por la asistencia gravitatoria de tres planetas, y viajó alrededor de 5 millones de kilómetros. Si suena complicado llegar hasta allí, eso es porque es así. Mercurio orbita alrededor del Sol a más de 100.000 kilómetros por hora, lo que dificulta su captura. Por otra parte, una nave espacial que viaje a Mercurio tiene que soportar un calor terrible y peligrosas erupciones solares. En toda la historia de la era espacial, sólo dos naves se han atrevido a volar por el planeta: el Mariner 10 en 1974-75 y en 2008-2009 será el  MESSENGER.

Profundos misterios aguardan al MESSENGER cuando llegue. Hay indicios de que Mercurio se ha reducido, pero ¿cómo es eso posible? Los polos de Mercurio contienen algunos materiales altamente reflectantes que... ¿podrían ser de hielo ¿Qué forma la larga cola parecida a un cometa de Mercurio? ¿Que hace que Mercurio sea tan denso? ¿Tiene Mercurio cráteres volcánicos "activos"? La naver MESSENGER está erizada de instrumentos diseñados específicamente para responder a estas preguntas y muchas otras.

La ignición de un motor durante 15 minutos, el 17 de marzo a las 8:45 pm EDT, pondrá al MESSENGER en órbita. En ese momento histórico, Mercurio será visible a simple vista en gran parte de los EE.UU. Salga a verlo. Sólo MESSENGER tendrá una visión mejor que la suya...

Créditos NASA
Traducción Antonio González Estévez 2011


El mejor Mercurio de 2011

La mayoría de la gente nunca ha visto a sabiendas a Mercurio, el planeta más interno - por lo que si usted es de estos pocos, se está uniendo a un club de elite. Y la mejor noticia es que hacer esto es gratis. Mercurio es realmente muy fácil de ver, siempre y cuando usted sepa exactamente cuándo y dónde buscar.

Si usted vive en el hemisferio norte y prefiere salir por la noche en lugar de antes del amanecer, dentro de muy poco, este mes de marzo es la mejor oportunidad para ver Mercurio durante todo el año, por dos razones. Esta es la más alta y larga aparición de Mercurio durante la noche. Además, Mercurio va a pasar la semana desde el Sábado 12 de marzo al viernes 18 de marzo, a menos de 5 ° de Júpiter (lo que equivale a la mitad del ancho de su puño con el brazo extendido). Y si bien es posible que pueda pasar por alto a Mercurio, la conjunción es absolutamente inconfundible.

Todo lo que necesita es una noche clara y un sitio de observación con una buena vista hacia el oeste. La orilla de un lago grande (o el mar) iría muy bien, al igual que la parte superior de un edificio alto o una colina. Tenga en cuenta el lugar donde se pone el Sol, y luego inicie la observación por encima (y ligeramente a la izquierda), de allí buscando a Júpiter. Júpiter puede ser visible de inmediato si el aire está muy claro, pero será más obvio de 15 ó 30 minutos más tarde cuando el cielo esté más oscuro (aunque Júpiter también estará más abajo).

Una vez que haya encontrado Júpiter, busque a Mercurio cerca de él utilizando las reglas siguientes. Estos son, con mucho, los objetos más brillantes en esa parte del cielo, así que no hay posibilidad de error. La única confusión posible sería que hubiera aviones, que a menudo tienen una configuración similar si usted vive cerca de un aeropuerto. Pero los aviones se desplazará en un minuto o dos, mientras que Júpiter y Mercurio se quedan quietos a excepción de su descenso gradual hacia el horizonte.

Mercurio aparecerá más alto todas las noches en Marzo hasta el día 22, mientras que Júpiter aparecerá cada vez más bajo (ver esquema del movimiento de ambos arriba). Así que al final de ese período, Mercurio puede ser en realidad el más evidente de la conjunción, a pesar del hecho de que poco a poco ha ido desapareciendo. Comenzando alrededor del 25 de marzo, Mercurio se sumerge de nuevo hacia el Sol, y se desvanecerá rápidamente, y pronto se volverá difícil de localizar a simple vista.

Con un telescopio, sin embargo, la última parte de esta aparición es la más interesante, porque es cuando Mercurio se transformará en una larga y delgada luna creciente. Tendrá 7" de ancho y 50% de luz el día 20, 8" de ancho y 30% de luz el 24, y 9'' de ancho y el 20% de luz el día 28.

Madrid, 14 de Marzo de 2011 
Tony Flander. Sky & Telescope.
Traducción Antonio González Estévez


Videos de la NASA acerca de la nave Messenger en Mercurio.

Estos videos tienen transcripción automática del inglés (opción "cc"). Si deseas ver la traducción (beta) al español o a otros idiomas, también puedes hacerlo.









¡Por fin! La NASA se prepara para orbitar Mercurio

15 de marzo 2011: El 17 de marzo, la sonda MESSENGER de la NASA será la primera nave espacial en órbita a Mercurio. Es un momento importantísimo de la exploración planetaria. Los investigadores finalmente podrán echar un vistazo a un mundo rocoso que es a la vez similar a la Tierra y escandalosamente exótico.

Hay una sola pregunta: ¿Por qué ha llevado tanto tiempo? Mercurio es uno de los planetas más cercanos a la Tierra y, a primera vista, parece ser de fácil acceso. Jim McAdams, diseño de la misión ingeniero jefe, explica el problema:

"Mercurio viaja mucho más rápido que la Tierra y una nave espacial debe ganar alrededor de 65.000 millas por hora para cogerlo. Y una vez allí, estás cara a cara con el calor abrasador del sol."

La nave Messenger en órbita a Mercurio, en una representación artística. Créditos NASA.  Sólo el Mariner 10, que brevemente voló más allá del pequeño planeta en 1974 y 1975, y la nave MESSENGER han hecho el intento de ir allí. Incluso después de sobrevolarlo la propia MESSENGER en 2008 y 2009, Mercurio sigue siendo el planeta menos explorado.

En el pozo de gravedad del sol, Mercurio es el planeta más sujeto al control de la gravedad del sol. Cuanto más cerca esté un planeta del Sol, más rápido tiene que viajar para equilibrar la fuerza de gravedad. Mercurio se desplaza a una velocidad promedio de 106.000 kilómetros por hora.

"La nave MESSENGER debe ganar una velocidad tremenda para atrapar el mercurio", explica McAdams. "Eso es todo un reto con los sistemas de propulsión actuales. Sin embargo, Chen-Wan yenes, un ingeniero de JPL, se acercó con una trayectoria inteligente que utiliza la ayuda de la gravedad de Venus y Mercurio. Empecé con esa trayectoria, sumando sobrevuelos adicionales para ajustar tanto el lanzamiento Mercurio como las fechas de llegada ".

Como resultado de este camino seguido por la nave MESSENGER,  la nave ha caido en la órbita del primer planeta y ha cubierto cerca de 5 millones de kilómetros, incluyendo 15 vueltas alrededor del sol, y sobrevuelos de múltiples planetas.

Cuando una nave espacial sobrevuela un planeta, el tirón que ejerce el planeta lanza la nave espacial en una nueva dirección, dándole un impulso y reorganizando su órbita. El itinerario final de la Messenger incluye sobrevuelos a la Tierra, Venus y Mercurio, para así acelerar la nave espacial y desviar su trayectoria hacia el interior del camino de Mercurio, todos ellos gastando muy poco combustible.

"Con cada sobrevuelo, la velocidad media de la MESSENGER en relación con el sol es mayor", explica McAdams. "Pero la velocidad de la nave espacial con respecto a Mercurio se redujo." 

MercurioMientras tanto, otro reto espera: la "cálida" bienvenida de Mercurio. El sol calienta hasta 11 veces más allí que en la Tierra, y las temperaturas de la superficie en el ecuador de Mercurio puede llegar a 450 Cº. El lado diurno caliente del pequeño planeta irradia gran parte de esa energía térmica hacia el espacio a un ritmo cuatro veces el de la Tierra.

"Se resuelve este problema con una sombrilla grande de tela cerámica que soporta el calor y protege el resto de la nave espacial", explica el investigador principal, Sean Solomon. "Y la misión se ha diseñado para limitar la tiempo que la nave espacial pasa por las áreas más calientes de Mercurio."

Además, se usan materiales de alta tecnología en los paneles solares y en los instrumentos científicos, para mantenerlos dentro de sus rangos de temperatura de trabajo.

Los investigadores están ansiosos por los nuevos descubrimientos que se van a realizar en Mercurio. Es un planeta con muchos misterios: tiene la exosfera más activa de todo el sistema solar, un sorprendentemente "vivo" campo magnético que ha intrigado a los científicos durante años, un núcleo que constituye el 60% de la masa del planeta y está por lo menos parcialmente en estado líquido, un paisaje fascinante caracterizado por una interesante variedad de cráteres y chimeneas volcánicas y marcado por imponentes cañones que serpentean durante cientos de kilómetros a través de la superficie del planeta. Y esto es sólo el comienzo.

La nave MESSENGER está erizada de instrumentos científicos: de cámaras de alta resolución, láser y detectores de metales, diseñados para resolver estos misterios de una vez por todas.

¡Por fin!

Créditos NASA.gov
Traducción Antonio González Estévez
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