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Coordenadas eclípticas

        Las Coordenadas Eclípticas son un sistema de coordenadas celestes basado en el plano de la eclíptica.  Este plano, que es el plano de rotación de la Tierra alrededor del Sol, intersecta con el ecuador celeste en el punto Aries (representado por ♈), y este punto se toma como punto de inicio en la medida de estas coordenadas, de forma similar al sistema de coordenadas ecuatoriales absolutas. De igual manera, el sentido de crecimiento es el directo, es decir, de Oeste a Este. La Tierra y el resto de los planetas del sistema solar se mueven en este plano o muy cerca de él, a excepción de Plutón y de alguno de los nuevos planetas (Quaoar, Xena, etc...).  Por definición, ya que la órbita de la Tierra define este plano, la Tierra tiene una inclinación orbital de 0º. Pues bien, respecto de este plano base (eclíptica), los demás planetas se separan muy poco: 

  • Mercurio 7º, 
  • Venus 3,4º, 
  • Marte 1,8º, 
  • Júpiter 1,3º, 
  • Saturno 2,4º, 
  • Urano 0,7º y 
  • Neptuno 1,7º. 

        Mientras, Plutón tiene una inclinación orbital de 17º, Quaoar de 8º, Sedna de 11,9º y Eris de 44º .

    Aún a riesgo de resultar repetitivos, debemos recordar lo mismo que hemos expuesto al hablar de las coordenadas ecuatoriales:

    El punto Aries (o punto vernal) se representa por ♈ y el punto Libra está representado por ♎ . Ambos son los puntos de cruce de la Eclíptica, y por tanto del Sol, con el Ecuador. Estos puntos corresponden a los día 21 de Marzo y 23 de Septiembre, respectivamente. Son los Equinoccios (del latín "noches iguales") de Primavera y Otoño.

     En esos puntos la latitud del Sol es cero, por eso corta el ecuador. 

     El plano fundamental de las coordenadas ecuatoriales absolutas es el Ecuador. El punto Aries es el punto de inicio. Créditos Marduk astronomía.

        Ambos puntos de referencia, ecuador celeste y punto Aries, permanecen fijos en el cielo y no dependen de la posición del observador, ni de la hora de observación. El punto Aries, no obstante,  tiene un lento movimiento de retrogradación, debido a la Precesión de los Equinoccios. Esta es debido a la rotación de la tierra sobre sí misma.   Estos dos planos se encuentran inclinados uno respecto del otro en un ángulo de alrededor de 23º 27'. Este plano se conoce como oblicuidad de la eclíptica. Dicho ángulo se representa mediante la letra griega épsilon (ε).

      Como hemos dicho, los Equinoccios son los puntos . La línea que los une se conoce como "linea de los equinoccios" y esta linea tiene un lento movimiento retrógrado (hacia el oeste) de unos 52'' al año. Esto hace que la proyección de esos puntos sobre la bóveda celeste, se mueva lentamente por la eclíptica. Hace unos 2.000 años el punto ♈ se encontraba al comienzo de la constelación de Piscis y ahora está a finales de la misma.

    Para medir la posición de una estrella mediante las coordenadas eclípticas,  se toman dos medidas angulares: la Longitud eclíptica (λ) y la Latitud eclíptica (β). La segunda (β) es la distancia angular desde el planeta hasta la eclíptica. El círculo máximo que se usa para medir dicha distancia angular β es el que pasa por el Polo de la eclíptica. La primera, λ, es la distancia angular desde el punto Aries hasta la intersección del círculo de la latitud. Véase el siguiente gráfico:

Latitud y longitud eclípticas. Créditos Marduk Astronomía.

     Cuando el planeta se encuentre por debajo del plano de la eclíptica, la latitud β será negativa. Y será positiva cuando se encuentre por encima de dicho plano. La latitud puede variar entre -90º y 0º (hemisferio Sur eclíptico ) y 0º y +90º (hemisferio Norte eclíptico).   

        La Longitud eclíptica λ puede variarentre 0º y 360º y crece de Oeste a Este, como ya hemos dicho. Ambas medidas se realizan en grados, minutos y segundos. En la fotografía que sigue, podemos ver cómo se mide la posición de dos cuerpos, Saturno y la Luna, mediante coordenas eclípticas. La linea azul es el Ecuador celeste y la linea roja es la Eclíptica. El punto de intersección es el Equinoccio de Otoño o Obsérvese que la eclíptica pasa en este punto, de declinación (ver coordenadas ecuatoriales) Norte (por encima del ecuador) a declinación Sur (por debajo o al Sur del ecuador). 

    Fecha: 21 de Febrero de 2011.

  •     Saturno: Longitud eclíptica λ:  196º 39' (16º 39' desde 0º de )Latitud eclíptica (β): positiva, porque está al Norte de la eclíptica.
  •     Luna:  Longitud eclíptica λ:  193º aprox.(13º desde 0º de )Latitud eclíptica (β): negativa, porque está al Sur de la eclíptica.

Ejemplo de medida realizada mediante coordenas eclípticas. Créditos MARDUK astronomía.

    Insertamos aquí  tres días de unas efemérides eclípticas de todos los planetas. Están calculadas para las 0h de Tiempo Universal (0:00 T.U), es decir las doce de la noche de Greenwich. Compruébense las respectivas posiciones de Luna y Saturno. La Luna se mueve unos 13º diarios y la fotografía está tomada a las 7 horas aproximadamente. La posición del Equinoccio de Otoño () está a 180º de longitud eclíptica.

Efemérides eclípticas para varios cuerpos del sistema solar. Créditos Astrodienst.

        Como el Sol se mueve por la eclíptica, su latitud eclíptica (β) es siempre 0º. El 21 de Marzo, día en que el Sol entra en ♈, su longitud eclíptica (λ) tambien es 0º y va incrementándose cada día alrededor de 1º. Esto supone que cada mes cambia de signo del zodiaco (aproximadamente el día 21 de cada mes). Al transcurrir un año, el sol habrá recorrido 360º y volverá al grado 0º de ♈.

        Las coordenadas eclípticas comienzan en 0º de y cada 30º cambian de signo del zodiaco.

Madrid, 20 de Enero de 2011 

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