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Aumenta la actividad solar

Aumenta la actividad solar

Abril 14, 2011: Si alguna vez ha estado parado frente a una estufa caliente, observando una olla con agua mientras esperaba con impaciencia que el líquido hierva, entonces sabe lo que se siente si se es un físico solar.

En 2008, el ciclo solar se sumergió en su más profundo mínimo solar en aproximadamente un siglo. Todas las manchas solares desaparecieron, las llamaradas solares disminuyeron y el Sol estuvo inquietantemente tranquilo.

"Desde entonces, hemos estado esperando un incremento en la actividad solar", comenta Richard Fisher, quien es el jefe de la División de Heliofísica, en las oficinas centrales de la NASA, ubicadas en Washington DC. "Han sido tres largos años".

Los períodos de calma solar no son nada nuevo. Suceden aproximadamente cada 11 años; constituyen una etapa natural del ciclo solar. Sin embargo, este mínimo solar particularmente fue más largo de lo usual, provocando de esta manera que algunos investigadores se pregunten si en algún momento iba a terminar.

Noticia de último momento: La olla está comenzando a hervir. "Finalmente", comenta Fisher, "estamos empezando a ver algo de acción".

Durante el período que ha transcurrido en el año 2011, las manchas solares han regresado y están repletas de actividad. El 15 de febrero, y de nuevo el 9 de marzo, satélites en órbita alrededor de la Tierra detectaron un par de llamaradas solares de "tipo X" (el más poderoso tipo de llamaradas de rayos X). La última de tales erupciones ocurrió en diciembre de 2006.

Otra erupción, la cual tuvo lugar el 7 de marzo, lanzó una nube de plasma de mil millones de toneladas hacia afuera del Sol a una velocidad de 2.200 kilómetros por segundo (5 millones de millas por hora). La veloz nube expansiva no se movía en la dirección en la cual se encontraba la Tierra, sin embargo, provocó un impacto detectable en el campo magnético de nuestro planeta. El impacto indirecto, ocurrido el 10 de marzo, fue suficiente como para provocar que las auroras boreales se esparcieran por la frontera canadiense hasta el interior de algunos estados de Estados Unidos como: Wisconsin, Minnesota y Michigan. 

"Esa fue la eyección de masa coronal (coronal mass ejection o CME, por su sigla en idioma inglés) más veloz registrada en casi seis años", comenta Angelos Vourlidas, del Laboratorio de Investigación Naval, en Washington DC. "Me recuerda a una serie de eventos similares que ocurrieron en noviembre de 1997, los cuales iniciaron el ciclo solar número 23, que es el ciclo solar que antecede al presente".

"Para mí", agrega Vourlidas, "esto marca el inicio del ciclo solar número 24".

La lenta acumulación del evento, hasta llegar al presente, es más que tan sólo "la infructuosa observación de una olla que no hierve", comenta Ron Turner, un analista del clima espacial de la firma Analytic Services. "En verdad, ha sido históricamente lenta".

El Grupo de Predicción del Ciclo Solar 24 ha llegado a una decisión de consenso en la predicción del siguiente ciclo solar (ciclo 24). En primer lugar, el grupo ha acordado que el mínimo solar se produjo en diciembre de 2008. Esto puede seguir considerándose como una predicción ya que el número de manchas solares suavizado sólo es válido hasta septiembre de 2008. El grupo ha decidido que el próximo ciclo solar será inferior a la media en intensidad, con un número máximo de 90 manchas solares. Teniendo en cuenta la fecha prevista del mínimo solar y la intensidad máxima prevista, el máximo solar se espera que ocurra en mayo de 2013. Tenga en cuenta que se trata de una opinión de consenso, no una decisión unánime. Una mayoría del grupo estaba de acuerdo con esta predicción. Créditos NOAA. Centro de Predicción del Tiempo Solar.

El Grupo de Predicción del Ciclo Solar 24 ha llegado a una decisión de consenso en la predicción del siguiente ciclo solar (ciclo 24). En primer lugar, el grupo ha acordado que el mínimo solar se produjo en diciembre de 2008. Esto puede seguir considerándose como una predicción ya que el número de manchas solares suavizado sólo es válido hasta septiembre de 2008. El grupo ha decidido que el próximo ciclo solar será inferior a la media en intensidad, con un número máximo de 90 manchas solares. Teniendo en cuenta la fecha prevista del mínimo solar y la intensidad máxima prevista, el máximo solar se espera que ocurra en mayo de 2013. Tenga en cuenta que se trata de una opinión de consenso, no una decisión unánime. Una mayoría del grupo estaba de acuerdo con esta predicción. Créditos NOAA. Centro de Predicción del Tiempo Solar.

Desde que los investigadores comenzaron a registrar y a numerar los ciclos solares, a mediados del siglo XVIII, han ocurrido 24 de ellos. En un artículo recientemente aprobado para su publicación por la revista Space Weather Journal, Turner muestra que, durante todo ese tiempo, solamente cuatro ciclos solares han comenzado en un modo más lento que el actual. "Tres de ellos ocurrieron en el mínimo de Dalton, un período de depresión en la actividad solar que tuvo lugar a principios del siglo XIX. El cuarto fue el mismo ciclo 1, el cual se produjo alrededor del año 1755, también un período solar relativamente bajo", agrega.

En este estudio, Turner utilizó las manchas solares como indicador principal para cuantificar la actividad solar. Las avalanchas recientes de manchas solares no afectan de manera sustancial sus conclusiones: "El ciclo solar número 24 es de lento inicio", finaliza.

Más vale tarde que nunca. 

Vea ScienceCast (videoclip informativo) sobre esta historia en YouTube: 



Créditos y Contactos
Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Rodrigo Gamboa Goñi
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Rodrigo Gamboa Goñi

Madrid, 24 de Abril de 2011 

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